Wednesday, September 12, 2012

Election gives us a chance to support a culture of life

By Bishop Gerald Barnes
Diocese of San Bernardino

My Brothers and Sisters in Christ,

In recent weeks and months we have seen reports of terrible acts of violence against innocent people. In a Colorado movie theater; at a temple of peacefully worshipping Sikhs; in Syria, where so many blameless children and families are caught in the crossfire of the political uprising, and in our own city of San Bernardino, where 30 people have already been murdered in 2012 as of this writing.

God created each human person with loving care and with great intention. Each of us is so very precious in His eyes. For he fashioned all things that they might have being (Wis. 1:14).

Yet, our propensity to commit violence against one another seems to have been deeply ingrained in us from the beginning. This is sin at its most raw and forceful. We see it again and again throughout human history and, indeed, it is a recurring theme in the Holy Scriptures, from the story of Cain and Abel in the book of Genesis to the passion of our Lord as told in the Gospels.

Violence stirs many emotions in us. We feel fear for our safety, or sadness at the injury caused by violence, or we may be angered at its injustice and desire retribution.

As Roman Catholics we believe in the dignity of every human person and that every life has value. Acts of violence disrespect that dignity. We are especially pained when we see acts of violence that are sanctioned by law. Abortion is a prime example of this. The use of the death penalty is another.

The parishes in our diocese were very active earlier this year in promoting proposed state ballot measures that reflect the Catholic belief in human dignity and our opposition to both abortion and the death penalty. Despite the efforts of our diocese and the other 11 in California, the abortion-related measure did not obtain enough signatures to qualify for the ballot. The SAFE California Act, which would replace the death penalty in California with a sentence of life imprisonment without the possibility of parole, did qualify for the state ballot. So we will have an opportunity on November 6 to, in a significant way, promote the culture of life by voting in favor of this measure, Proposition 34.

It is difficult for some to see the abolition of the death penalty as part of the consistent ethic of life in our Church, especially those who may have lost a loved one to an act of violence. Carrying the weight of such loss inevitably makes it more difficult to view the death penalty this way. If you have experienced this kind of loss please know that I hold you in my prayers and ask God to bring you peace and reconciliation. Several years ago I created the Office of Restorative Justice to minister to all those affected by crime and this past year they have begun retreats for families of murder victims and also trainings for ministers to accompany those who have lost a loved one to murder. I ask the faithful of the diocese to be aware of these victims and to reach out to them in prayer and pastoral support.

Our Church’s long history is not without the stain of violence, and even support for capital punishment. This must be acknowledged. At the same time, Church leadership from Rome to Washington D.C. to Sacramento has expressed with increasing volume the belief that the death penalty is a violation of human dignity. This began at the end of the last century under the leadership of Blessed John Paul II and brings us to the present stance of the U.S. Bishops that the death penalty should be abolished in our country and, specifically, the California Bishops’ support of Prop 34.

This change, as with all good things, is rooted in the person of our Lord Jesus Christ who God sent to “shine on those who sit in darkness and death’s shadow, to guide our feet into the path of peace (Luke 1:79).” Blessed John Paul II’s 1995 encyclical The Gospel of Life offers many important reflections that speak to the present position of our Church on the death penalty. In it, he revisits God’s protective marking of Cain and his subsequent exiling of Cain as a commentary on how we might treat those who commit murder. “God, who preferred the correction rather than the death of a sinner, did not desire that a homicide be punished by the exaction of another act of homicide,” wrote Blessed John Paul II.

The Catechism of the Catholic Church allows that punishment by death is permissible if it is the only means to protect the public. As first noted by Blessed John Paul II and often by my brother Bishops since, our society has developed sufficient methods for protecting the public from violent criminals that the Catholic criteria for using the death penalty can no longer be met. Whoever commits murder must surely be held responsible for that sinful act, and a life of imprisonment, as stipulated in Prop 34, surely represents a high price.

But at the heart of this very difficult issue is God’s call to us that we recognize the sanctity of all human life and the dignity of every person, even of the one who commits a grave act of violence. Jesus’ promise of unrestricted forgiveness is offered even to the worst of sinners. That gift to our humanity comes with no qualifications or stipulations.

And just as we cannot qualify our belief in the dignity of all life, we must also recognize the peril of sending our children and young people mixed messages about violence. We teach them not to bully, not to fight, not to kill, and yet we show them through state-sponsored execution that violence can be an acceptable solution. This, in no small part, perpetuates the culture of violence that has flared in the tragedies of recent months.

Signs that we, as a nation, are waking up to this double standard have emerged with the decisions over the past three years of New Mexico, Illinois and Connecticut to abolish the death penalty. Six more states, including our own, have put use of the death penalty on hold because of unresolved procedural or ethical concerns. With Prop 34, we will have an opportunity to be part of this conversion of heart on Nov. 6.

The Lord Jesus calls us to turn away from violence and to be sowers of peace (Luke 8:4-8). When we are ready to call for the death of a grievous sinner, He reminds us that our own sinfulness makes us unfit for such judgment (John 8:1-11). He came so that we might have life.

I pray that in this election season, as we are bombarded with information and partisan opinion, that you find time for prayer, reflection and examination of your conscience with respect to the many important matters that will be before us on Nov. 6. May the light of faith be your guide. And may God bless you.



Las elecciones nos dan una oportunidad para apoyar una cultura de vida
Por Obispo Gerald Barnes
Diócesis de San Bernardino

Mis Hermanos y Hermanas en Cristo,

En semanas y meses recientes hemos visto reportajes sobre actos terribles de violencia en contra de personas inocentes. En un cinema en Colorado; en un templo de sijes que rendían culto pacíficamente; en Siria, donde tantos niños y familias inocentes están atrapados en el fuego reciproco de la revuelta política, y en nuestra propia ciudad de San Bernardino, donde 30 personas han sido ya asesinadas en 2012 hasta el momento de este escrito.

Dios creó a cada ser humano con atención amorosa y con una gran intención. Cada uno de nosotros es valioso en sus ojos. Él lo creó todo para que subsistiera (Sab. 1:14).

Sin embargo, nuestra tendencia a cometer actos de violencia, los unos en contra de los otros, parece estar profundamente arraigada en nosotros desde el principio. Este es el pecado en su forma más cruda y enérgica. Lo vemos una y otra vez en la historia de la humanidad y, de hecho, es un tema constante en las Sagradas Escrituras, de la historia de Caín y Abel en el Libro del Génesis a la pasión de nuestro Señor como la relatan los Evangelios.

La violencia suscita en nosotros muchas emociones. Temor por nuestra seguridad, o tristeza ante el daño causado por la violencia, o tal vez nos enfurece su injusticia y deseamos represalia.

Como católicos romanos, nosotros creemos en la dignidad de todo ser humano y que toda vida es valiosa. Los actos de violencia ofenden esa dignidad. Los actos de violencia que son aprobados por la ley nos causan un dolor especial. El aborto es un ejemplo excelente de esto. El uso de la pena de muerte es otro.

Las parroquias en nuestra diócesis estuvieron muy activas a principios de este año promoviendo las medidas que se propusieron para la boleta electoral estatal; medidas que reflejan la creencia católica en la dignidad humana y nuestra oposición tanto al aborto como a la pena de muerte. A pesar de los esfuerzos de nuestra diócesis y de las otras 11 en California, la medida en relación al aborto no obtuvo suficientes firmas para ser incluida en la boleta. La medida SAFE California Act, la cual reemplazaría la pena de muerte en California con una condena de cadena perpetua sin la posibilidad de libertad preparatoria, sí recibió el apoyo necesario para ser incluida en la boleta estatal. Así que, el 6 de noviembre, tendremos la oportunidad de promover, de manera significativa, la cultura de vida al votar a favor de esta medida, la Propuesta 34.

Es difícil para algunos ver la abolición de la pena de muerte como parte de la ética consistente de vida en nuestra Iglesia, especialmente quienes tal vez hayan perdido a un ser querido a causa de un acto de violencia. El peso de esa pérdida inevitablemente hace más difícil ver la pena de muerte de esta manera. Si ustedes han sufrido este tipo de pérdida, sepan por favor que los recuerdo en mis oraciones y que pido a Dios que les dé paz y reconciliación. Hace varios años establecí la Oficina de Justicia Restitutiva para asistir a todos los afectados por la delincuencia y el año pasado el equipo pastoral de esta oficina comenzó a ofrecer retiros para las familias de las víctimas de asesinato y también capacitación para ministros que acompañan a quienes han perdido a un ser querido a causa del asesinato. Pido a los fieles de la diócesis que estén concientes del dolor de estas víctimas y les ofrezcan sus oraciones y su apoyo pastoral.

La larga historia de nuestra Iglesia no está limpia de la mancha de la violencia, y hasta el apoyo a la pena capital. Esto se debe reconocer. A la vez, los líderes eclesiásticos desde Roma a Washington D.C., a Sacramento han expresado con creciente insistencia la creencia de que la pena de muerte es un quebranto a la dignidad humana. Esto comenzó a finales del siglo pasado bajo el liderazgo del Beato Juan Pablo II y nos lleva a la presente postura de los Obispos de los Estados Unidos de que la pena de muerte se debe abolir en nuestro país y, específicamente, el apoyo de los Obispos de California a la Propuesta 34.

Este cambio, como todas las cosas buenas, está arraigado en la persona de nuestro Señor Jesucristo a quien Dios envió “para iluminar a los que están en tinieblas y en sombra de muerte, y para dirigir nuestros pasos hacia el camino de la paz”. La encíclica del Beato Juan Pablo II en 1995, El Evangelio de la Vida, ofrece muchas reflexiones importantes que hablan de la presente postura de nuestra Iglesia en torno a la pena de muerte. En ella, él hace referencia a la señal de protección que Dios puso en Caín y su subsiguiente exilio que impuso en Caín como comentario sobre cómo debemos tratar a quienes comenten asesinato. “Dios no quiso castigar al homicida con el homicidio, ya que quiere el arrepentimiento del pecador y no su muerte”, escribió el Beato Juan Pablo II.

El Catecismo de la Iglesia Católica consiente que el castigo con la muerte es permisible si éste es el único medio para proteger al público. Como recalcó primeramente el Beato Juan Pablo II y, posteriormente, a menudo recalcan mis hermanos Obispos, nuestra sociedad ha desarrollado suficientes métodos para proteger al público de delincuentes violentos de manera que ya no se puede satisfacer el criterio católico para utilizar la pena de muerte. A cualquiera que cometa asesinato se le debe responsabilizar sin duda por ese acto pecaminoso, y una vida de encarcelamiento, como se estipula en la Propuesta 34, seguramente representa un alto precio.

Pero en la médula de este tema tan difícil está el llamado que Dios nos hace a reconocer la santidad de toda vida humana y la dignidad de todo ser humano, aun de quien comete un grave acto de violencia. El perdón ilimitado que Jesús prometió se les ofrece hasta a los peores pecadores. Ese regalo que se le dio a nuestra humanidad viene sin reservas o condiciones.

Y así como no podemos matizar nuestra creencia en la dignidad de toda vida, debemos también reconocer el peligro de enviar a nuestros niños y jóvenes mensajes contradictorios sobre la violencia. Les enseñamos a no acosar, a no pelear, a no matar, y sin embargo, por medio de la ejecución respaldada por el estado, les mostramos que la violencia puede ser una solución aceptable. Esto, en gran parte, perpetúa la cultura de violencia que ha estallado en las tragedias de los meses recientes.

Señales de que nosotros, como nación, estamos despertando a este doble criterio han surgido con las decisiones, en los últimos tres años, de Nuevo México, Illinois y Connecticut de abolir la pena de muerte. Seis estados más, incluyendo el nuestro, han suspendido, por el momento, el uso de la pena de muerte debido a consideraciones procesales o éticas no resueltas. Con la Propuesta 34, el 6 de noviembre nosotros tendremos la oportunidad de ser parte de esta conversión de corazón.

El Señor Jesús nos llama a dar la espalda a la violencia y a ser sembradores de paz (Lucas 8:4-8). Cuando estamos preparados para pedir la muerte de un pecador terrible, él nos recuerda que nuestra propia pecaminosidad nos hace indignos de juzgar (Juan 8:1-11). Él vino para que tuviéramos vida.

Ruego al Señor para que en este tiempo de elecciones, en que nos vemos bombardeados con información y opiniones partidistas, ustedes hagan un tiempo para orar, reflexionar y examinar su conciencia con respecto a las muchas e importantes cuestiones que tendremos que decidir el 6 de noviembre. Que la luz de la fe sea su guía. Y que el Señor les bendiga.